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Full text of "Certe Tavolette"

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"CERTE TAVOLETTE" 

Chapter XXXIV of the Vita nuova begins thus: "In quello 
giorno nel quale si compiea l'anno che questa donna era fatta de li 
cittadini di vita eterna, io mi sedea in parte ne la quale, ricordandomi 
di lei, disegnava uno angelo sopra certe tavolette.'" 

What were the tavolette f The question is not answered, so far 
as the writer has been able to ascertain, in any edition of the Vita 
nuova,'' nor in any Dante monograph. 

The question is answered in Cennini's Libro dell' arte, the con- 
temporary and principal authority upon ali matters relating to the 
art technique of the Trecento. 

The opening chapters of Cennini's work are addressed to beginners 
in the practice of drawing. Chapters V and VI are as f ollows : 

Capitolo V 
A che modo cominci a disegnare in tavoletta, e l'ordine suo. 

Sì come detto è, dal disegno t'incominci. Ti conviene avere l'ordine di 
poter incominciare a disegnare il più veritevile. Prima, abbi una tavoletta di 
bosso, di grandezza, per ogni faccia, un sommesso; ben pulita e netta, cioè 
lavata con acqua chiara; fregata e pulita di seppia, di quella che gli orefici 
adoperano per improntare. E quando la detta tavoletta è asciutta bene, 
togli tanto osso ben tritato per due ore, che stia bene; e quanto più sottile, 
tanto meglio. Poi raccoglilo, tiello, e conservalo involto in una carta 
asciutta: e quando tu n'hai bisogno per ingessare la detta tavoletta, togli 
meno di mezza fava di questo osso, o meno; e colla sciliva rimena questo 
osso, e va' distendendo con le dita per tutta questa tavoletta; e innanzi che 
asciughi, tieni la detta tavoletta dalla man manca, e col polpastrello della 
man ritta batti sopra la detta tavoletta tanto, quanto vedi eh' ella sia bene 
asciutta. E viene inossata igualmente così in un loco come in un altro. 

Capitolo VI 
Come in più maniere di tavole si disegna. 
A quel medesimo è buona la tavoletta del figaro ben vecchio: ancora 
certe tavolette le quali s' usano per mercatanti; che sono di carta pecorina 

' Ed. Barbi, Milan, 1907. 

^I have examined the editlons of: Casini, Florence, 1890; D'Ancona, Pisa, 1884; 
Flamini, Leghorn, 1910; Fraticelli, Florence, 1873; Giuliani, Florence, 1883; Kiel, 
Chemnitz, 1820; Melodia, Milan, 1911; Scherillo, Milan, 1911; Witte, Leipzig, 1876; 
and the annotated translations of Norton, Boston, 1902; Rossetti, London, 1906; Cocliin, 
Paris, 1914; Delécluze, Paris, 1872; Forster, Leipzig, 1841. On the use of waxed writing- 
tablets in the Middle Ages see W. Wattenbach, Das Schriftwesen im Mittelalter, Leipzig, 
1896, pp. 51-89. 
673] 169 [MoDEKN Philology, March, 1918 



170 Eleanob J. Pellet 

ingessata, e messe di biacca a olio ; seguitando lo inossare con quello ordine 
che detto ho.^ 

Chapters VII and Vili describe the preparation of materials 
involved in processes of finishing the tavolette. 

The tavolette, then, upon which Dante drew bis angels, were 
presumably small panels of a sort used by beginners in drawing, 
some six inches square. The material was probably boxwood or old 
fig, possibly parchment, with a surface smoothed, cleaned, and care- 
fully primed with bonedust, in the manner described by Cennini. 

Eleanob J. Pellet 
Chicago 

1 II libro dell' arte, o trattato della pittura di Gennlno Cennini, ed. Milanesi, Florence, 
1859. 



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